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一家不为赚钱的公司机器人的神祕创新摇篮
发表日期:2020-06-14 04:30| 来源 :P懂生活| 点击数:148 次
一家不为赚钱的公司机器人的神祕创新摇篮
2006 年,多产的软体工程师哈桑创办了一个专注研究机器人的实验室,名为柳树车库。此后他自掏腰包,每年为实验室提供约 2000 万美元的资金,聘请数十名世界顶尖的机器人工程师,赋予他们近乎绝对的自由,让他们去探索往往看似疯狂的想法。柳树车库开发的一种作业系统,在机器人产业多数领域已经成为标準软体。它还培育了多间新创企业,获得包括 Google 在内的科技公司收购。
不过,柳树车库的一切如今已成过去。哈桑今年 1 月关闭了它,开始担任适特宝科技公司的全职行政总裁;这家公司也是他创办的,是柳树车库衍生出来的众多公司之一。柳树车库结束前还未跳槽到新创企业的研究人员,如今在科技业找工作。
柳树车库关门结束了硅谷历史上不同寻常的一章:它是罕有的真正尝试做大事的私人投资实验室。
七年来,柳树车库成为机器人研究的重要基地,学者与工程师在这里聚首,思考自动化机器在现实世界的应用,包括人形机械人。加州大学柏克莱分校自动化科学与工程实验室主任 Ken Goldberg 说:「柳树车库虽然寿命不长,但却是一间独特的公司,是机械人领域一股重要的促进力量。」
它当然不是第一个设计机器人的地方,但在创造可用且能互相配合的机器人软体和硬体方面,柳树车库做到了很多前人未能做到的事。不过,最终它还是未能在自身的颠覆模式中生存下去;当然,这也可能是因为其创办人,将最佳构想分拆出去所致。
哈桑在纽约州立大学水牛城分校主修电脑科学,后来在华盛顿大学圣路易分校和史丹福大学攻读电脑科学硕士,但从不曾取得学位。他在史丹福时开始与 Google 联合创办人佩奇和布林合作,贡献了大量 Google 的最初程式码。
他还写了一个让用户建立和管理电子邮寄名单的软体,2000 年将这间名为 eGroups.com 的公司以 4.13 亿美元卖给雅虎。哈桑将部份所得投资在 Google 上,使佩奇和布林不必向创投公司筹集太多资金,因此保住他们的多数股权。佩奇和布林以 Google 的股票报答哈桑。2004 年 Google 上市时,哈桑发了大财。
哈桑起初不知要用他的财富做什幺。他在加州门罗公园镇找了很好的办公室,开始请科技人才做事—只要有开创性,什幺都可以。「我的工作是将办公室塞满有意思的东西,」前 IBM 和施乐帕罗奥多研究中心研究员、获哈桑聘为柳树车库行政总裁的卡森斯说,「我们得出以下信条:先求影响力,再谋资本回报。」
柳树车库的工作重点之一,是开发名为机械人作业系统的开放源码软体,用于控制机械人的基本功能。ROS 的开放源码性质吸引工程师使用,他们可以改动其程式码,利用彼此的创作快速改进软体。ROS 并非人人都爱。
iRobot 联合创办人暨行政总裁 Colin Angle 对它尤其不满,他认为机器人软体开放源码,会使这些有巨大潜在影响力的知识财产落在其他国家手上。但是,ROS 很快成为各种机器人的标準作业系统,不但扩散至其他机械人公司,还进入大学的机械人研究部门。
在柳树车库实习的学生们,会将 ROS 的某些版本带回学校,分享给热衷研究机械人的同学。「他们就像一些传染病的带菌者,用软体感染了他们的实验室,」卡森斯说。如今有数十种机器人使用 ROS,包括波士顿机器人製造商Rethink Robotics 的产品 Baxter;这款用来做重複工作的机器人 2012 年开始销售。
柳树车库的另一个重点项目是 PR2,一种有手臂和头的人形机器人。这种机器人的成本约为 40 万美元一个,但柳树车库赠送了十多个给研究人员,他们想出了一些使用这产品的有趣方式。藉着与外界分享软体和硬体,这个实验室形同为机械人研究奠下基础,让其他人可以在这基础上展开研究,不必重複基础研究。「柳树的使命主要是建立一个机械人研究的生态系统,而不是推出产品,」伍斯特理工学院机器人学教授 Dmitry Berenson 说。
未参与 ROS 或 PR2 的工程师则在探索其他领域,例如改进机械人的视觉或触觉。随着构想涌现,哈桑挑出最好的几个,出资成立独立的公司。「到最后,闸门打开了,很多人产生了创业的念头,」卡森斯说。
哈桑开始将更多的时间,放在一种视像会议系统上,这产品有点像一部带轮子的遥控 iPad。不在办公室的员工可以用它参加会议,或者走到同事的位置聊两句。哈桑带了约 10 个人创办适特宝科技,去年开始出售这种名为 Beam 的视像系统。「这些人才离开时,我们留下来的人颇有感触,」卡森斯说,「当时我们似乎都在想:『接下来做什幺呢?』」他于 2013 年离开柳树车库,创办了自己的机械人公司 Savioke。
Google 接收了柳树车库留下的许多资产,聘请了许多曾在该实验室工作的工程师。柳树车库衍生的八间新创企业或基金会,有两间已被 Google 买下,它们是 Industrial Perception 和 Redwood Robotics。「这不是典型的硅谷成功故事,」卡森斯说,「但我们是想为一个产业播种,对机器人世界产生深远影响,而我认为我们做到了。」—Ashlee Vance;译经雷
总之 一间机器人研究实验室结束了,但它的发明由其他公司接手发展,而且它创造的开放源码软体已广泛应用在机器人上。
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